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jueves, 20 de octubre de 2016

Océanos magnéticos y la Tierra eléctrica

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Los océanos no es que deban ser considerados como magnéticos, pero sí que hacen su peculiar contribución al escudo protector magnético de nuestro planeta. Sorprendentemente, los satélites Swarm de la ESA, no sólo han medido este campo extremadamente débil, sino que han proporcionado nuevos descubrimientos sobre la naturaleza eléctrica del interior de la Tierra.

l campo magnético nos protege de la radiación cósmica y de las partículas cargadas que bombardean la Tierra desde el Sol. Sin él, la atmósfera, tal y como la conocemos no existiría, lo que haría prácticamente imposible la vida.
Los científicos necesitan aprender más acerca de nuestro campo de protección a fin de entender muchos de los procesos naturales, desde los que se producen en el interior del planeta como en el espacio, causado por la actividad solar. Esta información podrá contribuir a una mejor comprensión de por qué el campo magnético de la Tierra se está debilitando.

Aunque sabemos que el campo magnético se origina en diferentes partes de la Tierra y, que cada fuente genera magnetismo de diferentes intensidades, aún no se entiende completamente cómo se genera y por qué cambia.

Es por esto que, en 2013, la ESA lanzó su trío de satélites Swarm.

Si bien la misión ya está arrojando nueva luz sobre cómo el campo está cambiando, este último resultado se centra en la fuente más escurridiza del magnetismo: las mareas oceánicas.

Cuando el agua salada del océano fluye a través del campo magnético, se genera una corriente eléctrica, y ésta, a su vez, induce una respuesta magnética en las regiones profundas por debajo de la corteza de la Tierra, el manto. Debido a que esta respuesta es una pequeña porción del campo magnético general, siempre ha sido un reto poder medirlo desde el espacio.

El año pasado, los científicos del Instituto Federal Suizo de Tecnología, ETH Zurich, mostraron que si se pudiera medir desde el espacio -algo nunca hecho antes-, también nos podría decir algo sobre el interior de la Tierra. Sin embargo, todo ello seguía siendo una teoría, hasta ahora.

Gracias a las precisas mediciones de Swarm junto a los de la Champ (una misión que terminó en 2010 después de medir los campos gravitacionales y magnéticos de la Tierra durante más de 10 años), los científicos no sólo han hecho posible encontrar ese campo magnético generado por las mareas oceánicas, sino que, notoriamente, han sabido utilizar esta nueva información para darnos una imagen de la naturaleza eléctrica del manto superior de la Tierra, ubicado a 250 km. Por debajo del fondo del océano.

Alexander Grayver, de ETH Zurich, dijo: "Los satélites Swarm y Champ nos han permitido distinguir entre la rígida y superficial "litosfera" y la profunda "astenosfera".

La litosfera es la parte externa rígida de la Tierra, que consiste en la corteza y el manto superior, mientras que la astenosfera se encuentra justo debajo de la litosfera, y es más caliente y más fluida que la litosfera.

"En efecto", suena a geo-electricidad desde el espacio, un resultado único para la exploración espacial", continuó.

Roger Haagmans, de Swarm de la ESA, "Esto es importante para comprender la tectónica de placas, la teoría que sostiene que la litosfera de la Tierra se compone de placas rígidas que se deslizan sobre la astenosfera caliente y, que al ser menos rígida, actúa como lubricante, permitiendo el movimiento de las placas."

"Su trabajo muestra que a unos 350 km por debajo de la superficie, el material produce corrientes eléctricas relacionadas con su composición."

"Además, el análisis muestra una clara dependencia de la configuración tectónica de la placa oceánica. Lo que indica que, en el futuro, podríamos obtener una completa visualización en 3D de la conductividad por debajo del océano."

Rune Floberghagen, director de la misión Swarm de la ESA, agregó, "Tenemos muy pocas maneras de sondear profundamente la estructura de nuestro planeta, pero Swarm está haciendo contribuciones muy valiosas para la comprensión del interior de la Tierra, que luego se sumarán a nuestro conocimiento de cómo la Tierra funciona como un sistema en su conjunto ".

Este trabajo de investigación se publicó en Science Advances.

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Ref. Science Daily.com, 19 oct. 2016
"Magnetic oceans and electric Earth"
Imagen: Las diferentes fuentes que contribuyen al campo magnético de la Tierra, según los satélites Swarm de la ESA
Fuente: European Space Agency.
Journal Reference:
A. V. Grayver, N. R. Schnepf, A. V. Kuvshinov, T. J. Sabaka, C. Manoj, N. Olsen. Satellite tidal magnetic signals constrain oceanic lithosphere-asthenosphere boundary. Science Advances, 2016; 2 (9): e1600798 DOI:10.1126/sciadv.1600798.

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